Los cambios de temperatura en Plutón, fotografiados por la NASA

Plutón cambia su color, dejando desconcertados a los científicos de la NASA

por Víctor el 10/02/2010

El color sorprendió a los astrónomos.

Recientemente se pulicaron fotos del Telescopio Espacial Hubble que muestran el lejano planeta (degradado a “planeta enano” en 2006) cambiando no sólo su color, sino también su capa de hielo.

Las fotos, publicadas el jueves por la NASA, muestran un Plutón que es significativamente más rojo que el Plutón que estamos acostumbrados a ver en las últimas décadas Para el profano, parecería tener un color amarillo-naranja, pero los astrónomos dicen que ha aumentado su pigmentación roja en un 20%.

Las imágenes muestran el nitrógeno congelado de la superficie de Plutón reduciéndose cada vez más, aumentando el brillo en el norte y oscureciendo el sur. Los astrónomos dicen que la superficie de Plutón está cambiando más que las superficies de otros cuerpos del sistema solar. Esto es inesperado, ya que las estaciones climáticas pueden durar hasta 120 años en algunas regiones de Plutón.

“Es una sorpresa ver que estos cambios sean tan grandes y ocurran con tanta rapidez”, ha dicho el astrónomo Marc Buie del Southwest Research Institute en Boulder, Colorado “Este suceso no tiene precedentes”.

“Desde 1954 hasta el año 2000, Plutón nunca ha cambiado de color al ser fotografiado desde la Tierra. Los niveles de rojo aumentaron en un 20 por ciento, quizá hasta 30 por ciento, y se estabilizaron desde aproximadamente 2000 a 2002”, dijo Buie. “Sin embargo, no es tan rojo como Marte”.

Agregó que se puede explicar el enrojecimiento, pero no por qué Plutón cambió de manera tan dramática en tan poco tiempo. El planeta tiene una gran cantidad de metano, que contiene átomos de carbono e hidrógeno. El hidrógeno se elimina debido a los vientos solares y otros factores, dejando zonas ricas en carbono en la superficie, que tienden a ser de color rojo y oscuros.

Las fotos del Hubble fueron tomadas en 2002 y el análisis tomó unos pocos años. Pero la razón por la que Plutón cambió con tanta rapidez ha sido un misterio que Buie pensó durante años que había sido un error del equipo del Hubble. Sin embargo, ya que la luna de Plutón, Caronte, no había cambiado su color en las imágenes del mismo telescopio, se dio cuenta de que los resultados de Plutón no habían sido un error técnico.

Su análisis también demostró que el nitrógeno congelado estaba cambiando su tamaño y densidad de manera sorprendente. Hace un frío terrible en Plutón, y sus puntos más brillantes podrían estar a -194 grados Celsius. Los astrónomos siguen discutiendo acerca de las temperaturas de los puntos ‘calientes’ que se observan ahora, aunque Buie cree que pueden ser de 30 grados más calientes que las zonas más oscuras.

Parte de la dificultad para entender lo que está pasando con Plutón es que el planeta enano tarda 248 años en dar la vuelta al sol, así que los astrónomos no saben con exactitud cómo son las condiciones cuando se encuentra más alejado del sol. La última vez que Plutón estaba en su punto más lejano fue en 1870, décadas antes de que se descubriera. A diferencia de la Tierra, las cuatro estaciones de Plutón estaciones no duran la misma cantidad de tiempo.

La explicación de Buie tiene sentido, comentó el astrónomo de la NASA, Stephen Maran, ahora jubilado y co-autor de un libro sobre Plutón. “Plutón es interesante y poco conocido, califique como planeta o no”, dijo.

Pero después de saber qué es ese color rojo en el planeta, la pregunta que se mantiene en el aire es: ¿Qué es lo que ha hecho que las temperaturas de Plutón empiecen a cambiar?

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